自驾美国西部国家公园旅游小镇,与危险的铀矿相伴

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之前在美国《国家地理》上看过一篇关于铀的报道,其结论是,铀并不是一个稀罕的东西。在地球上,铀的储量比锑,锡,镉,汞的含量还要多(地球上铀的蕴藏量大约是银的40倍),并且广泛地分布在土壤,岩石,河流和海洋里面。

也就是说,地球上几乎到处都有铀元素。问题只是这种物质太分散,人们很难找到廉价的工业方法采集它。

在美国西部的犹他州自驾游期间,我们在去拱门和峡谷地国家公园旅游时,曾在规范、安全的前提下,跟随当地的志愿者参观了一处仍在开采中的大型铀矿的外围,获得了一次特殊的地质旅行体验。

美国目前主要的铀矿在犹他州的东部和南邻亚里桑那州的东北部地区。在冷战时期,犹他州的采铀生意曾高度发达,当时采到的铀会被精炼成核武器或者核能发电材料。

冷战结束之后,美国对这种物质的需求量大幅下降,铀价也跟着断崖式下跌,美国各地的铀矿纷纷倒闭关门。如今,美国全境唯一还在开采的铀矿就在去拱门国家公园的路上。

矿区所在的小镇名叫莫阿布(Moab),其周边还有死马点州立公园和科罗拉多河等一些著名的旅游景点,也是美国西部最受游客欢迎的一个地方,镇上的酒店、餐厅、咖啡馆和酒吧等休闲服务应有尽有,很多美国人喜欢把这里当成自驾游的中转站或者度假区。

尽管这里有个让人恐惧的铀矿,但当地的防护措施比较得当,所以矿区对近在近在咫尺的小镇也几乎不产生健康影响。所以来此的游客,更愿意主动忘记铀矿的存在,即使有人提到它,游客们也只是莞尔一笑,表示无所谓。

莫阿布小镇除了旅游度假环境好之外,这处大型铀矿也是出名了的,天气好的时候,只要站在高处就能清楚地看见一节节的矿车日夜不停地从矿坑里进进出出。

据说小镇上的人说,现在美国生产的铀,主要是外销日俄等国,虽然生意是由前政要那帮人牵的线,但特朗普入住白宫之后,也有报答别人帮他上位之恩。

而且在连任竞选时也需要有矿业公司的支持,于是,在特朗普的关照下,这处大型铀矿没有关门,而且还把本来受保护的土地授权给矿业公司采铀。

在浩瀚的宇宙里,一直有个定律:相同或相似的分子,喜欢往一起聚。在分子聚集的过程中,要是能溶解在水里,就更方便了。水渗到哪里,同类的分子也就能随着水流到哪里,客观条件合适的时候,就会生成结晶,结晶逐渐成长,再成为矿石。

所有的化石,无论恐龙,蜻蜓,蕨类,还是大树的化石都是这样形成的。以二氧化硅(矽)为主要成分的结晶,就是这样在树木化石里面形成了玛瑙;在火山熔岩、砂岩里,形成了紫水晶。

铀,这种物质很容易溶解在水里。水里的铀化物特别容易聚集在沉积岩的表面和树化石的内外。散落在土壤,岩石里的“铀化合物”在逐渐聚集的时候,和性质相似的钒化合物,以及镭的化合物一起聚集,就成了“伴生矿”或者“共生矿”了。

我本身的专业知识没有这么深的解读,这些理论知识多数是在莫阿布小镇时听专业人员的讲解得知的,真的是应了那句话——听君一席话胜读十年书,旅行真的太长知识了!

据说,在19世纪末,犹他地区来了一大批探采钒矿的人。钒在当时是个好东西,炼钢时把它混在铁水里能增强钢的硬度,所以钒钢也是制造钻头、扳手和其他金属工具的好材料。

在核武器没有出现之前,铀被认为是钒矿里面一种没有任何用处的垃圾,常常在采掘出来后被矿工随意倒在一边。

后来,居里夫人在巴黎发现了纯化“镭”元素的工艺,因此先后获得了两次诺贝尔奖(物理和化学双奖)。实际上,居里夫人是想用“镭”和“铀”之类的放射性物质治疗癌症。

为了此事,她还特意飞跃大西洋,来到美国的犹他地区实地勘察这处铀矿的探矿和开采情况。据说,那时候,居里夫人就住在矿工用石头垒成的一处小房子里。我们也试图寻找她住过的小石屋。可是路太差了,最后没有找到。

当年在莫阿布小镇负责探矿的人并不知道什么是放射性元素,也不认得放射性矿物长啥样!他们凭着找矿的经验在这一带的荒山里寻找一种特殊的植物——野豌豆。

找到之后再顺着 它的根往下挖,往往能挖到大树的化石(硅化木)。在树化石的里里外外,一般能够看到钒,镭和铀的伴生矿物(或共生矿物)。探矿者发现这种物质后,就会直接在地上打洞开矿坑。

很多年前,当地的土著就把铀矿物磨成粉当壁画的颜料用

实际上,铀矿物依它的成份不同也分好几种颜色,灰黑色,色黄绿,蓝绿色,从明黄到土黄都有。几千年前,犹他州的北美土著就很喜欢把铀矿物磨成粉当壁画颜料用。甚至,他们还把铀粉直接抹在脸上当彩绘吓唬敌人,给自己壮胆,现在的印第安人已经不敢这么干了。

到了二战之后的冷战时期,来到莫阿布一代探矿寻宝找矿的人越来越多,有点像从前欧洲人来美洲的淘金客一样狂热,但几乎都是什么没有文化的穷人。他们挖矿基本不戴口罩,也没有其他防护措施保护自己,整天就暴露在漫天的放射性灰尘里,吃的,喝的,呼吸的,都被放射性物质污染了!(在此时期,官方记录了600多位矿工得了肺癌,全死了)

当时的找矿人和矿工们,把地洞下铀和镭的矿物全掏了出来,撒了一地,风一吹,刮得到处都是。不仅污染了小镇周边的空气和水源,甚至还影响到了周边地区的一些纳瓦霍人居住的镇区。后来,住在这片区域的北美土著就跟美国政府抗议,要求清除地面上的放射性污染。

在经过多年的科学污染处理和矿区防护之后,如今无论有多少游客来小镇度假,或者在周边的国家公园参观游览,也不止于太担心放射性污染了,前提是能参观的参观,不能看的千万别接近就好,谨慎为妙,毕竟小镇外面就是一处大型放射矿!
 

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